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Niveau : débutant

Un nuage est un groupement visible de minuscules particules d'eau ou de glace dans l'atmosphère.
Les nuages sont constitués de minuscules gouttelettes d'eau ou de cristaux de glace (1 à 100 microns de diamètre). Ces éléments sont dûs à la condensation obtenue notamment par détente de la vapeur invisible toujours contenue dans l'atmosphère autour de minuscules impuretés appelées noyaux de condensation (cristaux de sel marin, pollens, poussières).

Les gouttelettes et cristaux ont une vie dans le nuage; ils peuvent s'évaporer et se reformer. Leur vitesse de chute, de l'ordre du millimètre par seconde, est imperceptible au sein de l'agitation de l'air nuageux. La quantité d'eau condensée est faible, de l'ordre du gramme par mètre cube d'air, et ne représente qu'une faible partie de l'eau atmosphérique, le reste étant constitué par la vapeur d'eau présente dans le nuage.

Cirrus

Photo: M.L.Vanhoorde

Nuages séparés, en forme de filaments blanc et délicats ou de bancs ou bandes étroites, blancs ou en majeure partie blancs.
Ces nuages ont un aspect fibreux (chevelu) ou un éclat soyeux, parfois les deux !

Cirrocumulus

Photo: P. Hansoul
Banc, nappe ou couche mince de nuages blancs, sans ombres, propres, composés de très petits éléments, en forme de granules, de rides, soudés ou non et disposés plus ou moins régulièrement.
N'apporte pas de précipitation.

Cirrostratus

Photo: M.L.Vanhoorde
Voile nuageux transparent et blanchâtre d'aspect fibreux ou lisse ; couvrant entièrement ou partiellement le ciel, et donnant généralement lieu à des phénomènes de halo.
N'apporte pas de précipitation.

Altocumulus

Photo: M.L.Vanhoorde
Banc, nappe ou couche de nuages blancs ou gris ou à la fois blancs et gris, ayant généralement des ombres propres, composés de lamelles, galets, rouleaux, etc.
D'aspect parfois partiellement fibreux ou diffus, soudés ou non ; la plupart des petits éléments disposés régulièrement ont généralement une largeur apparente comprise entre un et cinq degrés.
Peu éventuellement provoquer de faibles précipitations en quantité limitée.

Altostratus

Photo: M.L.Vanhoorde
Nappe ou couche nuageuse grisâtre ou bleuâtre, d'aspect strié, fibreux ou uniforme, couvrant entièrement ou partiellement le ciel, et présentant des parties suffisamment minces pour laisser voir le soleil au moins vaguement, comme au travers d'un verre dépoli.
L'Altostratus ne présente pas de phénomène de halo.

Nimbostratus

Photo: M.L. Vanhoorde
Couche nuageuse grise, souvent sombre, dont l'aspect est rendu flou par des chutes plus ou moins continues de pluie ou de neige qui, dans la plupart des cas, atteignent le sol.
L'épaisseur de cette couche est partout suffisante pour masquer complétement le soleil.
Il existe fréquemment, au-dessus de la couche, des nuages bas déchiquetés, soudés ou non avec elle.

Stratocumulus

Photo: M.Bastin
Banc, nappe ou couche de nuages gris ou blanchâtres, ou à la fois gris et blanchâtres, ayant presque toujours des parties sombres, composés de dalles, galets, rouleaux, d'aspect non fibreux (sauf virga), soudés ou non; la plupart des petits éléments disposés régulièrement ont une largeur apparente supérieure à cinq degrés.

Stratus

Photo: M.L.Vanhoorde
Couche nuageuse généralement grise, à base assez uniforme, pouvant donner lieu à de la bruine ou de la neige en grains.
Lorsque le soleil est visible au travers de la couche, son contour est nettement discernable.
Le Stratus ne donne pas lieu à des phénomènes de halo, sauf éventuellement aux très basses températures.
Parfois, le stratus se présente sous forme de bancs déchiquetés.

Cumulus

Photo: P. Francioli
Nuages séparés, généralement denses et à contours bien délimités, se développant verticalement en forme de mamelons, de dômes ou de tours, dont la région supérieure bourgeonnante ressemble souvent à un chou-fleur.
Les parties de ces nuages éclairées par le soleil sont, le plus souvent, d'un blanc éclatant ; leur base, relativement sombre, est sensiblement horizontale.
Les cumulus sont parfois déchiquetés.

Cumulonimbus

Photo: P. Hansoul
Nuage dense et puissant, à extension verticale considérable, en forme de montagne ou d'énormes tours.
Une partie au moins de sa région supérieure est généralement lisse, fibreuse ou striée, et presque toujours aplatie ; cette partie s'étale souvent en forme d'enclume ou de vaste panache.
Au-dessous de la base de ce nuage, souvent très sombre, il existe fréquemment des nuages bas déchiquetés, soudés ou non avec elle et des précipitations parfois sous forme de virga.
On appelle virga des traînées de précipitations, verticales ou obliques, attenantes à la surface inférieure d'un nuage et n'atteignant pas la surface du globe.

Sources :
  • "Pour comprendre la prévision du temps et les bulletins météorologiques", IRM 1975

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